歷經10年長途跋涉,彗星探測器“羅塞塔”不僅於今年成功與彗星“67P/丘留莫夫-格拉西緬科”(以下簡稱67P)實現“第一次親密接觸”,並向彗核發射著陸器“菲萊”,更直接地探索彗星。
  歐洲航天局12日宣佈,“羅塞塔”已經做好準備。整個發射、著陸過程不容絲毫差池,否則“菲萊”將無法到達預定著陸地點。
  科學家們期待,對彗星進行研究將有助於揭開太陽系形成的諸多奧秘。
  “一場賭註”
  “追星使者”“羅塞塔”2004年發射,耗資約10億美元。一些媒體把“羅塞塔”的探測任務形容為“一場賭註”,耗資不少、旅程坎坷。
  今年8月6日,歐航局宣佈,“羅塞塔”與67P實現“第一次親密接觸”,“約會地點”是距離地球4億公里的太空;隨後3個月,兩者“並肩散步”,“羅塞塔”從一旁觀察彗星;“結伴而行”中,“羅塞塔”進一步探究彗星,併為“獻禮”鎖定了合適的著陸地點。
  歐航局12日說,格林尼治時間8時35分(北京時間16時35分),待位於德國達姆施塔特的地面控制中心發出指令後,“羅塞塔”將發射“菲萊”著陸器。
  歐航局在“羅塞塔”項目的博客主頁留言道,11日晚,“羅塞塔”經過了最後一輪系統測試,確定它處於正確軌道上;午夜,地面控制人員檢測了遙控指令程序,為“菲萊”與“羅塞塔”分離做好準備;接下來,控制人員還確認,“菲萊”狀況良好。
  收穫巨大
  “菲萊”重100公斤,大小如同一個電冰箱,攜帶了10個科學儀器。它沒有推進器,因此需要以每小時3.5公里的速度,耗時7個小時才能抵達彗核。
  由於從地面控制中心發送的指令至少需要28分鐘才能抵達“羅塞塔”,“菲萊”將按照事先設定的程序完成登陸過程。預定的登陸地點附近岩石較少。
  按美聯社的說法,即便出現最小的差錯,也會使得登陸任務前功盡棄,即“菲萊”撞上彗核錶面的岩石或跌入懸崖中。有科學家用“乘氣球抵達地球上某個地點”來形容登陸難度之大。
  格林尼治時間16時03分(北京時間13日零時03分),科學家才能確認登陸是否成功。
  歐航局高級科學顧問馬克·邁克考格林11日說:“每個人都緊張、焦慮不安,但我們知道,值得冒這個險,收穫將是巨大的。不冒險,什麼也得不到,探索就是不斷衝擊極限。”
  一旦“菲萊”成功抵達預定登陸地點,它會打開兩個類似魚叉的觸手,牢牢抓住彗核冰面,從而固定自身。
  “聽”到彗星
  “羅塞塔”項目主管弗雷德·詹森認為,即便“菲萊”登陸失敗,“羅塞塔”也有能力收集大量有關彗星的數據。
  迄今,“羅塞塔”已經動用多重“感官”瞭解67P。
  它7月曾對目標彗星拍照。照片顯示,與許多人預想的不同,這顆彗星並不像個土豆,而更像一隻鴨子,預示著67P可能由兩顆彗星相撞而成。
  上月,“羅塞塔”自身攜帶的科學儀器發現,67P彗發化學成分的“氣味”類似於臭雞蛋和醋的混合。
  歐航局11日說,他們收集到了這顆彗星的“聲音”,這種響聲可能由其發射的粒子帶電發出。
  天文學家認為,彗星由太陽系誕生初期的物質組成,由於它們自身溫度極低並置身於“天寒地凍”的宇宙空間,因此自太陽系誕生以來,彗星成分幾乎不變,對它們進行研究將有助於揭開太陽系形成的諸多奧秘。
  杜鵑(新華社特稿)
  杜鵑  (原標題:“羅塞塔”:耗資十億追星十年)
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